国外的网络文学网站活得如何?

记者|王 睿

观察Wattpad英文网文平台的发展之路,不难发现一些似曾相识的模式,也有独特的创新之处。

今年1月,全球最大的在线阅读与写作平台之一Wattpad宣布正式进军出版业,成立出版部。8月,企鹅兰登书屋宣布将于今年秋天在英国推出Wattpad图书产品线的第一批6本新书,其中包括在平台上点击过5000万次的小说《丘比特的比赛》。这意味着,企鹅兰登书屋将成为这一高速增长的平台的渠道商。而在美国,则是由五大出版集团之一的麦克米伦负责分销。同时,企鹅兰登书屋印度分公司与Wattpad达成协议,将把旗下作家和精选内容推荐到这一平台。这是内容从出版商向网上平台流动的第一个案例。

观察这个英文网文平台的发展之路,不难发现一些似曾相识的模式,也有独特的创新之处。

8000万活跃用户的“网文”平台

2006年,两名亚裔工程师Allen Lau和Ivan Yuen在加拿大创立了Wattpad。Wattpad有两层含义,Watt是瓦特的意思,在物理学中代表功率,pad则代表了书籍。创始人Allen表示,这个名字寓意了大多数作者都有一股上传自己文学作品的冲动。

Wattpad最初只是一个社区项目,用户可以上传自己写的各种同人小说,后来扩展到多种文学类型,类似于中国的“起点中文网”等网文平台。一开始,Wattpad只能算是惨淡经营,两名创始人用经营其他公司的利润把Wattpad“养”起来。他们认为,千百年来,人类都围在篝火边、广场上听别人分享故事。分享故事是人类的天性,但现在还不是时候。当时流行的移动设备一次只能看8行字。如果设备生产商不愿意为内容消费而改进设备,那么Wattpad将永远不会成功。

正如他们预料的那样,移动设备的发展使阅读体验更友好。2009年,Wattpad终于推出了自己的App,用户开始不断增长。也是在同一年,《纽约时报》撰文批评了该平台允许用户上传文学作品的做法涉及作家的版权问题。几乎同时,Wattpad推出了版权保护措施。这年底,Wattpad的活跃用户首次达到100万。

2012年夏天,Wattpad和加拿大著名作家玛格丽特·阿特伍德合作。到年底时,Wattpad的注册会员数已经超过800万,每月上传作品量超过90万种,文学作品总量超过600万种。2018年,Wattpad的活跃用户增长了23%,达到7000万。而截至今年8月底,这一数字已经增加至8000万。

Wattpad的模式并不复杂,被称为“电子书行业的YouTube”。在这个平台上,用户可以成为作者的粉丝,发表评论,与作者互动。作者则可以根据读者的反馈来构思下一步的故事情节。这种社交化的出版平台可以激发用户的主动性,让读者也参与到文学创作中。这听起来很耳熟,不过,Wattpad与众不同的优势在于其庞大的用户数量,为8000万活跃用户提供50种语言版本。虽然还没有出现像《五十度灰》这样的爆品,但已经挖掘出大量轻量级的畅销作品。

Wattpad的用户主要集中在英语国家,如美国、英国、加拿大、澳大利亚、新西兰和爱尔兰,此外还有墨西哥和菲律宾。核心用户是30岁以下的年轻女性,她们累计每月要花将近4亿小时在这个平台上看小说,最受欢迎的内容是言情故事和青春文学。比如安娜·托德的《以后》,这个当保姆的29岁女孩创作的青春小说在Wattpad上的阅读量超过15亿次,安娜·托德也从出版商西蒙与舒斯特那里得到了50万美元的版税收入。而Wattpad不仅是托德的文学中介,还成了电影版《以后》的制片人。

向影视业进军

Wattpad的主要收入来源是网站广告。广告主会找一些特定的作家来投放广告。在该平台的所有作家中,大约有200多人能从广告和版权交易中赚取收入。

不过,这样的收入模式显然不能让创始人满意。Wattpad目前被定义为“全球多平台娱乐公司”,而不仅仅是个写作平台。它急需要拓宽业务范围,从网文向传统图书出版、再向影视业进军。Wattpad的核心竞争力,在于那些有潜力从作者变成作家的生产型用户,与他们建立商业合作的关系,则把持住了内容运营的上游位置。

2016年,WattPad Studio面世,致力于为旗下作者和出版公司、影视公司牵线,并与哈珀·柯林斯等传统出版集团,以及Netflix等影视公司建立了合作关系。一个普通作者可以通过这一平台,绕开文学经纪人,直接与出版商和电影工作室签约。2011年,贝丝·雷克斯在Wattpad上发表的青春文学作品《亲吻亭》被企鹅兰登书屋签约,根据该小说改编的电影于2018年在Netflix网站首发上线,获得夏季收视冠军,成为成功的典型。

正如前面所言,Wattpad并不是网络文学平台的“独苗”,但发展势头却是最强的。其他如推出了《五十度灰》的FanFiction.net,早在1998年就已经上线,但在移动阅读时代却逐渐掉队。《五十度灰》在全球大火,但FanFiction.net却没有从中得到任何回报。而Wattpad在代理作者的交易中一般要收取15%的佣金——跟一般文学代理的收费标准差不多。

其他出版商也做过类似的尝试,比如哈珀·柯林斯在2008年推出的Authonomy平台,到2015年关闭时,哈珀·柯林斯已经从这一平台的书稿中出版了47本书。但是就影响力而言,这些平台远远比不上Wattpad。

2017年,Wattpad获得了来自腾讯的4000万美元投资,估值达到4亿美元。亚太地区也成为Wattpad增长最迅速的市场,根据平台内容改编的电影在亚太区的票房已经达到160亿美元。尤其是在菲律宾,Wattpad培养了仅次于美国的第二大读者群。去年8月,Wattpad还与有“东南亚版Netflix”之称的流媒体服务公司Iflix签署了一份原创内容协议,将制作几十部基于印尼本土故事的原创电影。

为了维护平台的高人气,Wattpad也是煞费苦心。一开始,平台是通过诸如“古登堡计划”等公版书来获取足够的内容。后来还不定期举办竞赛和投票,以增加用户黏性。为了更好地迎合用户的碎片化阅读,进一步降低创作者的门槛,Wattpad还开发了一个对话式小说写作App“TAP”。因为大部分年轻人的注意力没法持续在手机上读完5分钟的畅销小说,所以TAP就是一款以短信对话的形式推进剧情的应用软件,没有景色描写、没有人物心理描写,读者点击手机屏幕即可获得下一条短信内容。

今年夏天,Wattpad推出了内容计划 “付费故事”(Wattpad Paid Stories)和“优先计划”( Wattpad Premium)。“优先计划”是一种订阅模式,允许用户在使用平台时关闭广告,并在购买付费故事时获得奖励金币。

付费模式目前已经签约了134名作者。据公司发言人透露,付费内容每月的阅读量超过550万次,其中一些作家已经从中赚到了数万美元。不过,“付费故事”计划目前仅向受到邀请的作家开放。平台会根据作者的叙事能力、写作质量、创新性和文风来评判其是否受欢迎。

今年2月,Wattpad宣布启用全新的品牌形象和口号:“Where story live”,全新的图形LOGO字母“W”采用手写形式,传达了平台在故事创作中充满活力,不断变化的特点。无论你来自哪里,无论你的故事如何,你都会在Wattpad找到一个家。

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