“书店拯救者”能否拯救巴诺?

记者|王  睿

“不会有突然发生的改变,还会有很多艰难的决策——希望不要太多。我准备好了接受挑战。”

美国当地时间2019年6月7日,对冲基金艾略特管理公司与巴诺书店达成协议,以6.83亿美元现金(约合人民币47.2亿元)收购巴诺书店。收购将于今年第三季度完成,巴诺书店由上市公司转为私有公司。

艾略特管理着大约340亿美元的资产,这是在将近一年的时间里第二次收购大型连锁书店。2018年4月,艾略特收购了英国连锁书店水石书店。水石书店的CEO詹姆斯·当特将兼任巴诺书店CEO。他将成为继杰夫·贝佐斯之后在英语图书销售渠道最有影响力的人物,管理着293家水石书店和627家巴诺书店。

新挑战

担任巴诺书店CEO将是现年56岁的詹姆斯·当特在30年书店管理生涯中所面临的又一个挑战。他曾经创办了自己的书店,目前拥有9家连锁店;他还曾经拯救了破产边缘的水石书店并让水石重新盈利。

当特已经准备好承担责任。在接受美国《出版商周刊》采访时,他表示2011年接手水石书店时的情形比现在的巴诺书店更糟糕。“至少,巴诺书店还是盈利的。”

2011年,俄罗斯亿万富翁亚历山大·马穆特(Alexander Mamut)以5300万英镑(约合4.62亿人民币)从HMV集团手中收购了水石书店。当时,水石书店拥有约300家连锁店,连续三年亏损,年亏损额达数千万美元。马穆特找来了伦敦著名独立书店当特书店的创始人詹姆斯·当特。这是一个艰难的开始。“水石书店的麻烦重重,离关门不远了,不过新老板喜欢文学,他愿意投资来保住书店。”当特曾经回忆说。

2011年5月,当特开始担任水石书店的总经理。上任伊始,他大刀阔斧地缩减运营成本,裁员上千名雇员,其中包括一半的管理层和三分之一的销售人员。“解雇员工是个艰难的决定,但我们需要充满干劲儿的图书销售人员。”

接下来,他的一系列操作又引起了巨大争议,这包括在水石书店销售亚马逊的Kindle阅读器——这一被评论家称作“让一只狐狸进鸡舍”的举措持续了3年,开设独立品牌的小型书店——以独立书店的姿态吸引顾客。他坚持每家店应该有自己的特色,“我们要销售符合本地社区口味的书,这意味着,没有两家水石书店是完全一样的。”

新地板,新装修,新的阅读区,新的W咖啡馆,水石书店在艰难中转型。经过四年的发展,2015年,水石书店终于扭亏为盈,从此实现平稳增长。

但实体书店仍然面临着来自数字图书和网络书店的挑战。当特认为,实体书店真正需要的是“吸引客户和保持竞争力”。“电子书有它们的位置,”当特说,“我们也卖电子书。但数字阅读无法与拥有纸质书的乐趣相抗衡。”早在5年前,当特就“预言”电子书的猛涨期结束,销售额将趋于平稳,为实体书店留下了足够的发展空间。

“天生书虫”的书店人生

詹姆斯·当特是土生土长的伦敦人,从童年时就喜欢读书。在剑桥大学学习历史后,他曾在美国摩根大通担任投资银行家,不过没干几年,24岁的当特就离开了,因为女朋友不喜欢金融业的圈子。接下来,当特选择了书店行业,因为他“是个天生的书虫”。1991年,詹姆斯·当特创办了独立书店当特书店(Daunt Books),目前仍然是该书店的所有者。

当特最喜欢的书是托尔斯泰的《安娜·卡列尼娜》,这是他十几岁时就开始读的小说。他和妻子女儿一起居住在北伦敦,这也是他童年生活的地方。两个女儿都继承了对阅读的热爱,尤其是喜欢纸质书。

不过,接下来詹姆斯·当特的生活可能会发生巨大的变化,毕竟,他要经常在英国和美国之间两头跑。在声明中,当特表示将会在纽约度过大量时间。现任水石书店的首席运营官Kate Skipper将在他缺席的情况下管理英国连锁店。

对于未来的计划,当特表示最初的做法将与他接管水石书店时类似——投资书店,管理放权。“我在水石书店遇到了非常好的员工和同事,希望在巴诺书店也能如此。我的工作就是赋予他们权力,让他们走上正确的道路。”

当特在声明中说:“我们的目的是通过投资和传统的书籍销售技巧,打造出足够好的书店,让书店成为一种乐趣,成为平等选择书籍的地方。我们将捍卫真正的书店。”

巴诺书店董事长莱奥纳多·瑞吉欧对这项交易表示欢迎,“该交易需要几个月才能完成,因为它需要股东投票和监管部门的批准。在此期间,我们的管理团队将与詹姆斯合作,以便他能够开始运作。”“他们还将继续研究已经在进行的许多战略计划。事实上,我对詹姆斯·当特相当了解,我很高兴让他成为我们的新领导者。他是一个真正的书商,我希望他能为巴诺书店带来巨大的变化。我也相信詹姆斯·当特拥有领导这个伟大公司所需的能力和经验。我将尽我所能帮助他顺利过渡。”

虽然水石和巴诺书店的连锁店将分开运营,但当特表示,他希望随着业务向前发展,他们将从联合方式中受益。实际上,当特也是本次收购的促成者之一,从去年10月开始,他和艾略特的投资组合经理保罗·贝斯特(Paul Best)就一直致力于此次收购。当特的动机是拯救和发展连锁书店。贝斯特也表示:“继去年我们在水石书店的投资之后,我们对巴诺书店的投资也证明了我们的信念,即读者会继续重视一家伟大的书店。”

巴诺书店的未来方向

不过,当特告诉英国《书商》杂志,他还不太了解巴诺书店的业务,与英国相比,美国市场更大,也更复杂。巴诺书店在2018财年的销售额为36.62亿美元,而水石书店作为英国最大的连锁书店,在2018财年的销售额为4.02亿英镑。

当特需要时间来决定是否需要关闭店面或是结束陷入困境的Nook电子书业务——很多人都预期他会这么做。他还需要与美国出版商交谈,以了解他们对书商的需求。“刚到水石书店时,人们说我们需要关闭店面,但实际上店面并不多,只是不合适。我的动机始终是尽可能多地开设书店,而美国与英国相比,书店数量还不够。”

巴诺书店在50个州经营着627家书店,但是当特认为它没有在书店投入足够的资金,并且与曾经的水石书店如出一辙,“不管在佛罗里达还是阿拉巴马,都试图用同样的方式出售相同的书籍。”

“艾略特希望未来出售巴诺书店——他们希望能赚钱,不过他们需要知道,要实现这个目标,就要让生意更大、更好、更有吸引力。他们需要对书店投资:人们愿意在时髦、整洁、富有吸引力的环境里购物,而现在的巴诺书店看起来疲惫不堪,需要打一针肉毒素(一种除皱的美容针)。”

与巴诺书店的前任领导者对电子阅读器的怀疑不同,当特对于是否要在电子书销售和电子阅读器Nook上继续投资并没有明确表态——尽管这一项目已经给巴诺书店带来了十亿美元的亏损。早在2011年时,外界纷纷认为水石书店将与巴诺书店联合销售Nook,但水石却最终选择了亚马逊。现在,当特仍然相信电子书的活力,“对于读者来说,这是理性的选择。”

对于巴诺网络书店,当特同样表示了热情。他认为巴诺书店和巴诺网络书店之间可以有协同效应,成为在线购物和实体书店两种体验的结合——跟水石去年收购的福伊尔书店类似。

面对未来的变化,当特最看重的是耐心。“有些人会有100天计划,但我不是那样。”他认为“天降救兵”来拯救巴诺的想法是疯狂的。“我不会跑到巴诺,告诉他们,‘嘿,这是答案!’我们因为专业化而生存,这是我们需要做的。不会有突然发生的改变,还会有很多艰难的决策——希望不要太多。我准备好了接受挑战。”

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